Assassins ! – Jean-Paul Delfino

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Dans la nuit du 29 septembre 1902, Emile Zola et sa femme Alexandrine sont victimes d’une intoxication due à un dysfonctionnement de leur cheminée. Si Alexandrine s’en sort, le célèbre écrivain tire, lui, définitivement sa révérence. Le livre de Jean-Paul Delfino est le récit de ces dernières heures, où Zola, se sentant de plus en plus mal, se remémore sa vie : un début d’enfance ensoleillée, l’insouciance bientôt remplacée par le décès d’un père et la pauvreté qui s’installe, le désir d’écriture, les expériences diverses chez un éditeur ou dans le journalisme, la double vie, l’envie d’écrire toujours, et puis le succès. Mais aussi le naturalisme conspué et puis l’affaire Dreyfus dans laquelle l’engagement de Zola lui a peut-être coûté la vie. Assassins !, le titre du dernier livre de Delfino résonne comme un cri adressé à ces nantis, notables, petits bourgeois, ouvriers unis par le même antisémitisme et qui auraient comploté à l’assassinat de Zola. Delfino reprend ici une thèse connue, relancée notamment en 1928 par la confession sur son lit de mort d’un certain Buronfosse, couvreur : il aurait avoué avoir obstrué le conduit de la cheminée des Zola puis l’avoir débouché le lendemain matin pour effacer toute trace de la tentative d’homicide.

Le roman relate cette dernière nuit, tant du côté de l’écrivain agonisant que du côté de ses présumés commanditaires : pendant que l’écrivain s’éteint douloureusement, l’association de malfaiteurs attend de savoir si leur plan a fonctionné. Un roman intéressant tant pour la biographie qu’il dresse du maître du naturalisme que pour la plongée historique qu’il offre dans la France de l’époque, où l’antisémitisme s’affichait sans honte et dévorait nombre d’esprits.

Assassins ! de Jean-Paul Delfino. Editions Héloïse d’Ormesson/ septembre 2019.

 

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